Aves se vuelven más pequeñas mientras el planeta se calienta

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Las aves migratorias en América del Norte son cada vez más pequeñas, un cambio que los investigadores atribuyen al clima que se calienta rápidamente, revela un estudio de la UCLA.

La investigación, publicada en Nature Ecology and Evolution, encontró que durante las últimas tres décadas, la masa corporal de 105 especies de aves en el análisis disminuyó en un promedio de 0,6 %, pero hasta en un 3,0 % en algunas especies. Las golondrinas de árboles, por ejemplo, se redujeron un 2,8 %, los petirrojos se redujeron un 1,2 % y los pájaros carpinteros se redujeron un 2,2 %.

Esas cifras pueden no sonar alarmantes al principio. Pero en términos evolutivos, son cambios dramáticos en muy poco tiempo.

El artículo revela hasta qué punto la temperatura afecta las características físicas de los animales, dijo Casey Youngflesh, ecologista de la UCLA (Universidad de California Los Ángeles) y autora principal del estudio.

«Esta es una evidencia a gran escala de que el cambio climático está literalmente dando forma a la apariencia de las especies», dijo Youngflesh.

Morgan Tingley, ecologista de UCLA y autor principal del estudio, dijo que el hecho de que el fenómeno ocurriera para la gran mayoría de las especies en la investigación, no solo para una o unas pocas, es una clara evidencia de que el cambio climático es el culpable.

«No hay otra hipótesis plausible de por qué observaríamos estos cambios con el tiempo», dijo. «Si solo hubiéramos medido los cambios en el tamaño del cuerpo en una especie, sería fácil imaginar que algo extraño estaba sucediendo en esa especie, debido a su historia natural o rango, por ejemplo. Pero dado que encontramos esta señal consistentemente a lo largo de tantos muchas especies, en una franja tan grande de América del Norte que cubre muchos entornos diferentes, no queda ninguna hipótesis plausible excepto el cambio climático».

Los cuerpos pequeños ayudan a los animales a hacer frente a temperaturas más altas porque la mayor relación superficie-volumen ayuda a disipar el calor. Por el contrario, los cuerpos más grandes y redondos, típicos de las aves de las regiones más frías, conservan mejor el calor.

El estudio encontró que el tamaño de las aves varía de manera predecible según la ubicación; las aves en lugares más cálidos tienden a tener cuerpos más pequeños que las de los lugares más fríos. También descubrió que las aves en lugares más cálidos también se volvieron más pequeñas y a un ritmo más rápido, evidencia de que los animales se están adaptando, independientemente de su ubicación, a temperaturas más cálidas.

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Sin embargo, los investigadores también descubrieron que los cambios no siguen el ritmo del calentamiento: su reducción en el tamaño del cuerpo fue solo alrededor del 40% de lo que los científicos habrían esperado en función del aumento de temperatura en el transcurso del estudio. Eso significa que los animales corren un mayor riesgo de sufrir problemas de salud y muerte relacionados con el calor.

RPP

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